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Historias de Ciencia
 para informarse, comprender y reflexionar.   por   Pedro Gómez Romero 
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La evolución nunca duerme.

La evolución no es sólo una cosa del pasado, desarrollada durante largísimos periodos de tiempo. Hay muchos ejemplos interesantes de como sigue haciendo su trabajo, aquí y ahora.
 
 

Cuando oimos la palabra evolución quizá nos vienen a la mente imágenes de animales colgando de un arbol genealógico. O la secuencia del mono al hombre en la tipica estampa de cuatro o cinco etapas que cabe en una página.
Tendemos a pensar que esta evolución biológica de la que nos hablan los libros se desarrolla a lo largo de enormes espacios de tiempo, de eras geológicas. Y en parte es así.

Pero también es cierto que en algunas ocasiones los efectos de la evolución se pueden notar en espacios de tiempo mucho más cortos. Especialmente, claro está, cuando se trata de la evolución de especies de vida muy corta comparada con la nuestra.
 
 

La mariposa del abedul. 
¿Adaptación a la contaminación?

El caso de la mariposa del abedul ilustra muy bien estos cambios evolutivos en periodos de tiempo relativamente cortos.

Hacia mediados del siglo XIX tuvo lugar en Inglaterra un curioso cambio. Todas las mariposas del abedul capturadas antes de 1848 en los alrededores de Manchester eran así:

Más adelante, en 1848, se capturó en Manchester una mariposa oscura de la misma especie. Como esta:

Y no fue un caso aislado. Cada vez hubo más de este tipo oscuro. La siguiente gráfica recoge una estadística de las poblaciones de ambos tipos de mariposa en 1850 y en 1900. El cambio es evidente y abrumador.

En 1850 hay 23 mariposas claras por cada una oscura mientras que en 1900 la relación es de una clara por cada 23 oscuras. ¿Cómo se puede entender ese cambio en las poblaciones?.

La descendencia de las mariposas oscuras (salvo mutaciones) está formada por mariposas oscuras. Por tanto, si la selección natural provocó el cambio entre la población de mariposas, de acuerdo con la teoría propuesta por Darwin, esto tuvo que deberse a que las mariposas oscuras se adaptaban mejor a su entorno que las claras.   Pero... ¿Por qué?

Cambios en el entorno de las mariposas del abedul
Varias especies de aves se alimentan de estas mariposas, que descansan en el tronco de los árboles durante el día.
Hacia mediados del siglo XIX, el entorno de las mariposas del abedul cambió de forma radical. Antes de la revolución industrial, la mayoría de los troncos de los árboles eran claros y moteados debido a los líquenes que crecían sobre ellos.
Hacia finales del siglo, en muchas zonas industriales, el hollín y el humo de las fábricas destruyeron la mayoría de los líquenes y oscurecieron los troncos.

Ahora podemos comparar los dos entornos

1850
1900

¿Cuáles son las mariposas que tienen más posibilidades de sobrevivir y reproducirse en cada caso?.  ¿Qué mariposa vería primero un pájaro hambriento en cada situación?

Cuando se analiza los cambios temporales en el entorno de las mariposas, los cambios en las poblaciones son fáciles de explicar.

Aquí habría que explicar sin embargo, que las mariposas no "se adaptan" al medio cambiando de color. Esta aparente contradicción se supera al comprender que la evolución se basa en una superabundancia de la descendencia (nacen muchas más mariposas de las que llegarán a poder reproducirse) y en una variedad de caracteres (como en este caso es el color), derivados de mutaciones accidentales. Las mutaciones ocurren independientemente del entorno y en la mayoría de los casos no llegan a constituír una ventaja evolutiva (en nuestro caso un cambio de color de claro a oscuro pudo haberse dado en alguna ocasión antes del siglo XIX pero en ese entorno los individuos mutantes habrían sucumbido rápidamente como comida fácil para los pájaros). Sin embargo, en determinadas circunstancias una mutación puede llegar en un entorno oportuno y afianzarse, como en el caso de estas mariposas "adaptadas a la contaminación".

Y curiosamente, esta historia sigue.
En 1956, el gobierno de la Gran Bretaña aprobó el "Clean Air Act", una ley para reducir la polución del aire. Desde entonces la proporción de mariposas claras en las zonas industriales ha ido aumentando.
 
 
 

Cambiando con los tiempos: 
Otros ejemplos de adaptación
 

Resistencia a los antibióticos
Un antibiótico rara vez logra destruir todas las bacterias contra las que fue empleado. Las pocas bacterias que sobreviven se reproducen muy rápidamente (o al menos eso pensamos nosotros, que vivimos varios órdenes de magnitud más que ellas). Gracias a esta rapidez reproductiva los efectos de la selección natural se pueden observar a muy corto plazo. La población cambia muy rápidamente y en poco tiempo se compone de individuos que no son afectados por el antibiótico. Se dice que este tipo de población es resistente al antibiótico.

Resistencia a los insecticidas
De la misma manera que las bacterias pueden volverse resistentes a los antibióticos, los insectos pueden volverse resistentes a los insecticidas.
A veces, intentamos destruir insectos perjudiciales para nuestras cosechas con insecticidas; pero hay muchos individuos y no todos mueren. Si algunos de estos "bichos raros" que no se comportan como su tipo promedio lo hizo en el laboratorio resulta ser de naturaleza inmune al insecticida (una mutación afortunada!) será el origen de una nueva estirpe de insectos resistentes a ese producto.
 



Esta historia está adaptada de las historias acerca del origen de las especies del Museo Británico de Historia Natural.
Puedes encontrar otras muchas historias interesantes en el libro: "El origen de las especies", British Museum (Natural History), Editorial Akal. 1992

  Preguntas y comentarios a cienciateca@mail.com |  Última modificación: 7 feb 2002
©Pedro Gómez-Romero, 1998,1999